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Wright & Wright Architects : Longwall Library

Plus de 160 ans après sa construction, la bibliothèque Longwall du Magdalen College, faisant partie de la prestigieuse institution de l'Université d'Oxford, se refait une beauté. Conçue par l'agence anglaise Wright & Wright Architects, l'opération d'extension et de rénovation de l'ancienne bâtisse victorienne comprend deux nouvelles ailes revalorisant le cloître planté qu'elles longent.

L'histoire de la Longwall Library commence en 1851, lorsque l'architecte britannique John Chessell Buckler entreprend d'élaborer ce qui devait être le hall de l'établissement de renom, une partie de l'université tombant alors en ruine. Quelques années plus tard, sans raison apparente, la construction de la masure victorienne à l'allure médiévale reconnaissable par sa tourelle, ses massifs créneaux en pierre de calcaire et de ses majestueuses fenêtres, s'arrête brusquement. En 1928, l'architecte Giles Gilbert Scott, célèbre pour avoir créé les fameuses cabines téléphoniques rouges de Londres, reprend le flambeau et transforme le monument en bibliothèque, qu'il livre en 1931.

D'une capacité d'accueil de seulement 48 lecteurs, pour plus de 600 élèves au Magdalen College, la bâtisse devient très vite obsolète. En 2014, l'académie d'excellence fait ainsi appel à l'agence britannique Wright & Wright Architects, reconnue pour ses réalisations pour de grandes institutions telles que l'Université de Cambridge ou bien le Royal College of Art de Londres. Leur intervention consiste en la restauration du bâtiment au vieillissement avancé  ̶  toit fuyant, planchers occultant les ouvertures, mauvaise acoustique et autre pollution de l'air  ̶ , et en la création de deux pavillons supplémentaires disposés de plain-pied en L.

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Cette surface additionnelle bipartite, longeant à l'ouest l'ancien édifice et au sud la rue située un niveau plus haut, permet de redéfinir les limites du clos qu'elle entoure. Contre la bâtisse d'origine, un parallélépipède de 27 mètres de long et de 9 mètres de large, accueille des bureaux et, accolés, une salle de séminaire et des espaces de stockage. Il est relié à la deuxième aile perpendiculaire par un patio et un large sas où se trouvent des assises offrant une zone de discussion ou d'attente aux étudiants. Cette partie neuve héberge une salle de lecture de 22 mètres de long et 10 de large d'une capacité d'accueil de 120 étudiants, avec 3 200 mètres linéaires de rangement, et une salle d'études de 30 mètres carrés juxtaposée à l'ensemble dans un volume carré.

Les larges ouvertures vitrées de l'agrandissement réalisé en pierre calcaire de Clipsham, extraite au nord du pays, et la terrasse sinueuse sur laquelle il est orienté invitent les érudits à profiter du calme de l'endroit et à consulter les nombreux livres mis à disposition, tout en apportant de la vie au jardin qui était jusque-là peu occupé.

Quant à l'ouvrage ancestral, méticuleusement restauré en pierre de taille calcaire provenant de la région de Cotsworld, à l'ouest de l'Angleterre, il héberge au rez-de-chaussée des rayonnages et dans sa tour carrée un escalier hélicoïdal menant au bras ouest de l'extension et, aux étages, à deux nouveaux plateaux de lecture superposés de 132 mètres carrés chacun. Ces mezzanines sont détachées de la façade afin de faire entrer la lumière naturelle au plus profond du lieu et de mettre en valeur la beauté de ses vitraux de plus de cinq mètres de hauteur et sa majestueuse charpente en bois.

De quoi étudier en toute sérénité dans un environnement respectueux de l'histoire.

Pour en savoir plus, visitez le site de Wright & Wright Architects

Photographies : Dennis Gilbert
Illustrations : Wright & Wright Architects

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